Plutón redescubierto.

pluto_charon_color_finalEn las recónditas oscuridades de nuestro sistema solar, en un excéntrico viaje alrededor de nuestra estrella, Plutón y Caronte – denominados ahora planetas enanos – muestran por vez primera su rostro a los humanos. La nave New Horizons de la NASA, que ha viajado por poco más de nueve años, se acerca cada vez más al primer gran encuentro cercano con Plutón – el día 14 de julio – cuando le observará desde una distancia de apenas 50 mil kilómetros.

En su camino, New Horizons nos ha revelado a un sorprendente planeta, de un color similar al de Marte, con intrigantes características geológicas que sólo presagian nuevos y excitantes hallazgos y desafíos para la ciencia.

Plutón fue apenas descubierto en 1930 por Clyde W. Tombaugh. Tiene una masa y volumen similar a los de la Luna y ha sido objeto de debate en los últimos años, referente a su calificación como planeta “enano”. En los próximos días veremos nuevas y emocionantes imágenes, más nítidas y que de seguro plantearán nuevos retos de investigación para la ciencia, acerca de los orígenes del sistema solar, de cuán diferentes son Plutón y Caronte, que mantienen una eterna danza entre ellos, girando uno y otro alrededor de un centro común. La verdad es que estoy maravillado con las primeras imágenes y me dejan con el aguijón de querer más y más. ¡Bravo por el duro y maravilloso trabajo del equipo que ha llevado adelante este proyecto! Ahora, la nave de nuestra curiosidad e ingenio alzará de una vez por todas, el velo de la oscuridad y la lejanía.

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Créditos de las imágenes: NASA-JHUAPL-SWRI

Página de New Horizons: pluto.jhuapl.edu

Página que escribí, ante el fallecimiento del descubridor de Plutón, en 1997 para un sitio astronómico español:

www.xtec.cat/~aparra1/astronom/tombs.htm

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Una nube en la frontera

La imagen, tomada por un astronauta de la Estación Espacial Internacional, muestra una nube noctilucente (Noctilucent Cloud), justo a la hora del crepúsculo sobre el área de Mongolia, en el Asia Central.
Las nubes noctilucentes han despertado el interés de los científicos recientemente, pues su creciente número y lugar de aparición, pudiera estar relacionado con el cambio climático global debido a la interferencia humana.
Se cree que están constituidas por cristales de hielo y se ubican en la frontera entre la atmósfera terrestre y el espacio exterior, en una zona donde la temperatura, en el verano polar boreal – por ejemplo – ronda los -140 ºC ( -220 ºF).
Su cada vez mayor importancia ha llevado a una más profunda investigación de las mismas a través de los proyectos Odin (Suiza) y el AIM (Aeronomy of Ice in the Mesosphere).
La foto fue capturada por un astronauta de la Estación Espacial Internacional, el 22 de julio de 2008, a una altitud de 321 kilómetros. ¡Una belleza! (Hacer clic para verla a mayor resolución).

Créditos de la foto:
Image Science and Analysis Laboratory, NASA-Johnson Space Center.

Fuente:
Earth Observatory (NASA)

Enlaces:
Noctilucent Clouds (Wikipedia, en inglés)

Nubes Noctilucentes

El misterio de las nubes noctilucentes (BBC Mundo, español)

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El extraño hexágono de Saturno

El Sistema Solar está repleto de sorpresas y maravillas. ¿Observan el hexágono en la imagen? Es el polo norte de Saturno y allí, visible gracias a la tecnología de la nave Cassini que orbita al planeta anillado, se puede ver la figura geométrica sorprendente. Lo interesante es que hace casi 30 años, las naves Voyager 1 y 2, en su camino hacia el cosmos, observaron la misma característica en Saturno, de tal forma que las imágenes recientes son la confirmación de que se trata de un fenómeno de larga duración (al menos por tratarse de una formación en la atmósfera gaseosa de ese planeta). “Esta es una extraña característica, posada en una forma geométrica precisa con seis lados rectos cercanamente iguales” […] “Nunca hemos visto algo como esto sobre ningún otro planeta. Por cierto, la gruesa atmósfera de Saturno, donde las ondas de formas circulares y celdas convexas dominan, es tal vez el último lugar donde uno esperaría ver tal figura geométrica de seis lados, aunque allí está.” Tales declaraciones provienen de Kevin Baines, científico atmosférico y miembro del equipo del espectrómetro de la nave en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

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La voz de James Hansen

En diversas oportunidades he mencionado a James Hansen. Su voz se multiplicó cuando denunció los intentos, por parte de la administración Bush, de acallar sus advertencias sobre el calentamiento global y sus consecuencias para el planeta. Entonces las manipulaciones burocráticas lograron el efecto opuesto: sus planteamientos, levantados sistemáticamente durante años, y sus estudios recientes sobre los dramáticos cambios que sobrevendrán si no se actúa de inmediato, se abrieron paso en los medios y fueron más escuchados que nunca.
El último número de la revista Seed presenta un panorama del hombre y su lucha:

Hansen se convirtió en director del Goddard Institute for Space Studies en 1981 y, luego de publicar un ensayo en Science que aplicó el término ‘calentamiento global’, observó cómo la administración de Reagan cortó los fondos para su laboratorio. Ese fue un roce inicial con la política y prefiguró lo que vendría posteriormente”.

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Cassini nos regala una postal nunca vista de Saturno

Es sencillamente hermoso. Allí está Saturno, majestuoso, en color natural, con sus impresionantes anillos girando a su alrededor.
La nave espacial Cassini, que se encuentra orbitando Saturno desde 2004, ha tomado esta estupenda y única imagen a una distancia de 1.23 millones de kilómetros del planeta. La foto fue tomada el 19 de enero de 2007. Como es obvio, la mancha negra que corta los anillos es la sombra de Saturno.
En el siguiente enlace pueden disfrutarse otras imágenes sensacionales de la misma serie. Se las recomiendo.

Crédito de la foto:
NASA/JPL/Space Science Institute

Clic en la imagen para agrandar.

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