Plutón: ser o no ser planeta

¿Doce planetas?Actualmente se está desarrollando la vigésima sexta Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional en Praga, República Checa. En ese escenario se debate el futuro de Plutón como planeta. La discusión y eventual resolución tiene gran importancia para la astronomía de nuestros tiempos. Se trata, a la luz de los nuevos descubrimientos, de las nuevas tecnologías que permiten mejores observaciones, y del mayor conocimiento sobre los sistemas estelares, de encontrar una definición que se ajuste a la realidad y que permita una mejor comprensión de nuestro propio sistema solar.
Un panel internacional de siete personas, que ha pasado dos años intentando definir la diferencia entre los planetas y los pequeños cuerpos del sistema solar, lleva una propuesta que considera a Plutón planeta pero como parte de una nueva categoría: los plutonianos.

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Saturno se le esconde a La Tierra

Saturno camino a la conjunción, vista por el SOHOEl planeta Saturno se le oculta a nuestro planeta. Hace pocos minutos que ha comenzado a transitar detrás del Sol, respecto a nuestro punto de vista. Este fenómeno, enteramente normal y propio de la dinámica del Sistema Solar se llama “Conjunción” y como el Sol está implicado en el asunto pues entonces se le denomina, más exactamente, Conjunción Solar. Los planetas, en el movimiento a través de sus órbitas, pueden quedar aparentemente alineados, vistos desde La Tierra. Cuando en el alineamiento se interpone el Sol, se produce una conjunción solar. En esta ocasión Saturno y su corte de lunas no está solo, le acompaña también la nave orbital Cassini quien ha tenido que prepararse para el evento.

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Los lagos de Titán

Titan lakesLa nave Cassini ha encontrado lagos en la luna Titán. Claro que éstos no están repletos de aguas azules, invitando a nadar, navegar o pescar. Probablemente están constituidos por metano y etano, que a temperaturas tan bajas como menos 180 grados Celsius, están en estado líquido. Estas formaciones podrían explicar la alta concentración de estos hidrocarbonos en la atmósfera de esta luna de Saturno.
En la foto se pueden apreciar los “manchones” negros que podrían ser lagos de Metano, en las lejanías de nuestro Sistema Solar.
Es bueno verlas y contrastarlas con las imágenes de cualquier bello lago de La Tierra, pleno de agua, peces, plantas, en fin, rebosante de vida, vida que parecemos empeñados en acabar, a bombazos.

Fuente:

Sitio de la misión Cassini-Huygens, versión NASA

Crédito de la foto: NASA/JPL

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Hace 30 años las Viking se posaron sobre Marte

Foto de la superficie marciana tomada por el Viking 2, 1976Hoy, 20 de julio, se conmemoran 30 años desde que la primera de las naves Viking, con destino al planeta Marte, se posara sobre la superficie de éste. Fue la primera vez que un artefacto construido por el ser humano pisó suelo marciano exitosamente. Pocas semanas más tarde, en septiembre, la segunda Viking hizo lo propio.
Las Viking marcaron el inicio de nuestro intrigante acercamiento al planeta rojo. Fueron ellas quienes nos dieron las primeras imágenes, mostrando un mundo desértico, con un cielo color salmón y lleno de peñascos. También efectuaron experimentos para comprobar la existencia o no de vida en la localidad donde se habían posado.

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Mimas entre los anillos: visión espectral y maravillosa

Mimas contra los anillos en SaturnoLa nave orbital Cassini, que circula alrededor de Saturno, ha enviado un sin fin de imágenes sorprendentes, majestuosas y hermosas. En esta oportunidad nos muestra a una de sus lunas, Mimas, iluminada por la dispersión de la luz solar, que pasa a través de los cristales de hielo que constituyen el delgado anillo F. La visión es espectacular. La brillantez del anillo exterior, contra el fondo oscuro del espacio y la tenue presencia de Mimas, en su danza en torno a Saturno, le da un carácter simplemente espectral.
La foto fue tomada en luz visible el 13 de junio a una distancia de casi 4 millones de kilómetros de Mimas (2.4 millones de millas). Pulsar sobre la imagen para verla ampliada.

Créditos: NASA/JPL/Space Science Institute

Fuente:

Sitio de la misión Cassini-Huygens, versión NASA

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¡Ahí está el asteroide!

AsteroideEl pasado 3 de julio, un asteroide de entre 320 a 820 metros de diámetro, pasó muy cerca de nuestro planeta. El objeto, llamado 2004 XP14, se acercó a una distancia ligeramente mayor de la que separa a La Tierra de la Luna, esto es poco más de 300 mil kilómetros. Debido a esta cercanía sería visible para aquellos que dispusieran de telescopios de 11 pulgadas o mayores. En este enlace puede ver un vídeo, compuesto de varias tomas, efectuadas por Johnny Horne, astrónomo amateur de North Carolina.  Son exposiciones de 4 segundos cada una, tomadas con una cámara Meade DSI en un telescopio Celestron 11. Al combinar las tomas produjo este vídeo, en formato QuickTime (lástima). El asteroide forma parte de los 796 objetos potencialmente peligrosos que amenazan con chocar alguna vez con nuestro planeta, aunque para esta oportunidad los astrónomos sabían que no había riesgo, sólo un encuentro cercano. En el año 2029 se espera uno que pasará muy cerca, apenas a 20 mil kilómetros.

Fuente:

Sky and Telescope

Enlaces:

Near Earth Object Program (JPL)

NeoDys

Asteroid and Comet Impact Hazards

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