El extraño hexágono de Saturno

El Sistema Solar está repleto de sorpresas y maravillas. ¿Observan el hexágono en la imagen? Es el polo norte de Saturno y allí, visible gracias a la tecnología de la nave Cassini que orbita al planeta anillado, se puede ver la figura geométrica sorprendente. Lo interesante es que hace casi 30 años, las naves Voyager 1 y 2, en su camino hacia el cosmos, observaron la misma característica en Saturno, de tal forma que las imágenes recientes son la confirmación de que se trata de un fenómeno de larga duración (al menos por tratarse de una formación en la atmósfera gaseosa de ese planeta). “Esta es una extraña característica, posada en una forma geométrica precisa con seis lados rectos cercanamente iguales” […] “Nunca hemos visto algo como esto sobre ningún otro planeta. Por cierto, la gruesa atmósfera de Saturno, donde las ondas de formas circulares y celdas convexas dominan, es tal vez el último lugar donde uno esperaría ver tal figura geométrica de seis lados, aunque allí está.” Tales declaraciones provienen de Kevin Baines, científico atmosférico y miembro del equipo del espectrómetro de la nave en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

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La Nebulosa de la Hélice y el ojo de la superstición

Cada cierto tiempo cae accidentalmente un “reenvío”, en alguna de mis direcciones e-mail, que logran irritarme, a pesar de mi disposición a ignorarlos y borrarlos sin siquiera verlos. En esta oportunidad mi esposa efectuó el crimen, pero lo hizo con premeditación y alevosía. Sabía que me molestaría ver un e-mail tipo “cadena”, anunciando un montón de sandeces a partir de una foto del telescopio espacial Hubble. La ciencia utilizada para la superstición. Morella pensó que estaría muy bien para una nota en la bitácora, en contra de la superchería y la estupidez en la Red, y ciertamente, me parece una obligación, de todos aquellos que adversamos las seudo-ciencias y la superstición, combatirlas regularmente. Más aún cuando, como yo, creo que no debe existir ninguna autoridad central que controle los contenidos de la Red, por tanto, con más razón es imperativo que la consciencia de la Internet, nosotros mismos, demos unos buenos astazos a la ignorancia. Pero, vayamos al grano:
El e-mail se titula “Esta foto es muy rara” y contiene una presentación en PowerPoint que dice así (la transcribo con los errores gramaticales):

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Cassini nos regala una postal nunca vista de Saturno

Es sencillamente hermoso. Allí está Saturno, majestuoso, en color natural, con sus impresionantes anillos girando a su alrededor.
La nave espacial Cassini, que se encuentra orbitando Saturno desde 2004, ha tomado esta estupenda y única imagen a una distancia de 1.23 millones de kilómetros del planeta. La foto fue tomada el 19 de enero de 2007. Como es obvio, la mancha negra que corta los anillos es la sombra de Saturno.
En el siguiente enlace pueden disfrutarse otras imágenes sensacionales de la misma serie. Se las recomiendo.

Crédito de la foto:
NASA/JPL/Space Science Institute

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Muerte en colores de una hermana del Sol

La imagen bien parece una de esas fantasías digitales, expuestas en Digital Blasphemy, pero no, es real, es en nuestro maravilloso cosmos. El Telescopio Espacial Hubble capturó el dramático final de una estrella similar a nuestro sol. Exhausta de combustible expande sus capas de gas, formando un capullo alrededor del núcleo estelar remanente. La luz ultravioleta de la estrella moribunda provoca que el material resplandezca. Hacia el centro se puede ver un pequeño punto blanco: es la estrella, convertida ahora en una “enana blanca” y que probablemente mantendrá esta categoría por unos cinco mil millones de años más.
La que alguna vez fue una estrella amarilla, muy similar a nuestro Sol, se encuentra a unos 4 mil años luz de La Tierra, es decir, que la imagen obtenida por el Hubble el 6 de febrero de 2007, es una “instantánea” de cómo era NGC 2440 (su nombre en el catálogo estelar) hace cuatro mil años. Es fascinante recordar que siempre, al mirar el cielo nocturno, damos una ojeada al pasado. Aún la luz de la Luna y del Sol fueron, no son, pero con una diferencia de minutos. Mas, en el espacio profundo, esos bellos puntitos de luz que adornan nuestras noches planetarias, son retratos de lo que “una vez fue”, hace miles o cientos de millones de años.

Créditos de la foto: NASA, ESA, and K. Noll (STScI)

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La foto ganadora

Puesta de sol en MarteEl 19 de mayo de 2005, el Rover Spirit, cumpliendo órdenes de La Tierra, dirigió su cámara panorámica hacia el oeste y capturó la puesta del Sol en el atardecer del día marciano (llamado sol) número 489 desde que inició su periplo por aquellas arenas rojas. Nuestra estrella aparece cerca de dos tercios del tamaño que le observamos en los ocasos desde La Tierra. La rutina, esa enemiga del asombro, ahoga las despedidas diarias del Sol sin que les prestemos la menor atención. En más de una oportunidad miro a mi alrededor para ver si alguien se siente como yo cuando, desde el auto, caminando, yendo o viniendo, presencio un globo naranja, gigantesco y majestuoso, hundirse en el horizonte de edificios y personas. Sin embargo, para los muchos a los que nos sobrecoge todavía nuestra pequeñez y la inmensidad del cosmos, una puesta de Sol desde el planeta Marte es un acontecimiento extraordinario, que no sólo expresa una descomunal proeza tecnológica sino que nos brinda otra perspectiva para reflexionar, desde un mundo árido, frío y solitario. Tal vez por ello, de entre todas, fue la fotografía escogida por el público en la consulta que efectuó la gente de la misión del Mars Exploration Rover.
Hacer clic sobre la imagen para agrandarla.

Créditos de la imagen: NASA/JPL/Texas A&M/Cornell

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Diez años sin Carl Sagan

Carl SaganUn 20 de diciembre de 1996 un amigo me telefoneó para decirme que Carl Sagan había fallecido. En ese entonces vivía en la ciudad de Valencia (Venezuela) y la comunicación con Internet era lenta y difícil. Pasé horas tratando de averiguar lo que había pasado. Era miembro de La Sociedad Planetaria y recientemente había recibido mi tarjeta de membrecía firmada por Carl (aún la conservo). Cuando confirmé su muerte me puse a llorar.
Carl Sagan ha sido un referente fundamental de mi vida, en particular en los últimos 24 años de ella, no sólo porque he sido astrónomo aficionado sino por su visión acerca de nosotros mismos. Creo que ha sido uno de los hombres más honestos, brillantes y maravillosos que parió el siglo XX. Sus propuestas y reflexiones son y han sido guía de acción para mi vida.
Hace unos minutos estuve en la página de Carl Sagan que ha publicado su compañera y autora, Ann Druyan. Allí encontré su blog con una emotiva nota, donde comparte con el mundo algunos hermosos recuerdos personales sobre Carl. Realmente conmovedores. He dejado mi comentario.
Carl, sigues en mi recuerdo y mi corazón.

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