Mars Reconnaissance Orbiter, llegando a Marte

Mars Reconnaissance OrbiterCinco días después de haber escrito la primera entrada de ExtempForaneo, publiqué mi primera nota “astronómica”, referida al despegue y características del Mars Reconnaissance Orbiter (ver ¡A Marte! ). Han pasado siete meses desde entonces y tal como estaba previsto, la nave se encuentra a punto de entrar en órbita marciana.  Mientras escribo esto faltan sólo unas pocas horas.

La maniobra de inserción que debe colocar a la nave a girar en torno a nuestro planeta vecino es sumamente delicada y riesgosa. De hecho, de los cuatro últimos orbitadores enviados por la NASA a Marte, únicamente dos han sobrevivido.
El objetivo básico de la maniobra es desacelerar la velocidad, llevando al orbitador de 3000 metros por segundo a 1000 metros por segundo. Para ello deberán encenderse los cohetes (que han estado durmiendo durante meses). Este proceso debe tomar unos 25 minutos. El MRO pasará por el hemisferio sur del planeta rojo a una altitud de 300 kilómetros. En el momento crucial, una vez capturado en la órbita marciana, pasará por la cara opuesta de Marte, instante en el cual las estaciones de La Tierra perderán todo contacto, hasta unos 30 minutos después (estoy seguro se paralizará la respiración de los miembros de la misión en la NASA).
Si todo sale bien, la nave quedará atrapada en una órbita bastante elíptica, con un periapsis (mayor acercamiento) de 300 kilómetros y un apoapsis (punto más lejano) de 45 mil kilómetros. La circunnavegación le tomará unas 35 horas.
Con el MRO se espera obtener imágenes de la superficie marciana con un nivel de detalle sin precedentes, de tal manera que a la estupenda información de los robots Spirit y Opportunity más la de los orbitadores de la NASA y la ESA, se sumará una nueva y poderosa fuente de datos que nos ayudará a comprender mucho más el origen de nuestro Sistema Solar, su evolución, las posibilidades de agua en el planeta rojo y si realmente, alguna vez o incluso ahora, hubo o hay vida. Los tendré al tanto.

Fuente:
Página de la misión Mars Reconnaissance Orbiter, aquí.

Crédito de la imagen: NASA

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